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Understanding anxiety and depression in seniors

07-15-2021

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Over 2 million (of the 34 million) adults over the age of 65 suffer from some form of depression. (Source.) Depression and anxiety are conditions that commonly go undiagnosed in seniors because these individuals are usually more likely to seek help for physical, not emotional ailments. There is often also a stigma associated with mental ailments in older generations which may prevent seniors from seeking help.

Research has shown that despite the relatively low diagnosis count, anxiety and depression are relatively common in seniors. If left untreated, these mental health conditions can have devastating implications. Anxiety and depression are not normal parts of aging. If you’re caring for a senior, it’s worth your time to learn the risk factors, signs, and symptoms of anxiety and depression in the elderly.

Risk Factors for Anxiety and Depression in Seniors

There is no single cause of anxiety or depression, but most commonly it’s a result of the stress of life events and/or biological factors. Here are some common triggers that are more common for seniors:

  • Co-Occurring Illness.
    A large potential risk factor for mental health disorders is a concurrent illness or diagnosis that impacts their day-to-day life. Chronic illnesses common in later life that are linked to depression and anxiety include conditions such as Alzheimer’s disease, Parkinson’s disease, heart disease, cancer, and arthritis. (Source)
  • Widowhood.
    Within weeks of becoming a widow or widower, one-third of adults meet the signs and symptoms of depression, the impact of which can last for years. (Source)
  • Isolation.
    Becoming isolated as friends and family move away or age and pass on can become a major problem and trigger for the seniors who feel left behind.
  • Healthcare Costs.
    Higher rates of anxiety and depression are found in adults with higher healthcare costs. (Source)

Signs and Symptoms

The symptoms for depression and anxiety look very similar in the elderly to how they do in the general population. Despite this, there are many symptoms that may manifest more commonly (or stronger) in the elderly.

Symptoms Associated with Mood

  • A deep and incurable sadness or frequent crying sustained over several weeks
  • Panic attacks
  • Irritability
  • A struggle to find anything pleasurable (even things they once loved)

Symptoms Associated with a Changed Perception of the World

  • Withdrawal from normal or usual activities
  • Feelings of worthlessness (within themselves or with life in general)
  • Unreasonable fears and paranoia
  • Feelings of guilt, even for very minor things
  • Delusions and/or Hallucinations (these are characteristic of "psychotic" depression)

Behavioral Symptoms

  • Nervous tendencies such as pacing, wringing their hands, pulling or rubbing their hair, body, or clothing
  • Constipation
  • Unusually fast heart rate
  • Sleep disturbance: this can be difficulty falling asleep, staying asleep, or waking up early
  • Changes in appetite: more commonly a loss of appetite, but sometimes it may be an increased appetite
  • Significant weight loss or weight gain
  • Fatigue, decreased energy
  • Preoccupation with physical health
  • Believing that they have cancer or some other serious illness when they don't
  • Difficulty concentrating, thinking or making decisions
  • Slowed speech, decreased amounts of speech, slowed responses with pauses before answering, and/or low or monotonous tones of voice
  • Thoughts of death or suicide or suicide attempts

(Source: Smith and Buckwalter, "When You Are More Than Just 'Down in the Dumps': Depression in Older Adults" (University of Iowa, 2006))

How to Prevent Anxiety and Depression in Seniors

If you’re providing care for a senior and you’re worried about their risks for anxiety or depression, there are a few things you can do to help.

  1. Spend time with them. Be there for them, practice empathetic listening, spend as much time with them as you can (in person is preferable, and over the phone/video chat is a great backup plan).
  2. Support them. As a caregiver, you’re already doing what you can to support your aging loved one. You should know that in doing so, you are already doing a lot to help them prevent anxiety and depression.
  3. Find help. If you’re worried that your loved one is showing signs or symptoms of depression or anxiety, find a professional and get their opinion. Clinically diagnosed depression and anxiety can be successfully controlled and often cured through treatment.

Closing Thoughts

Anxiety and depression manifests differently in different people. If you’re concerned that the senior in your care is showing signs or is potentially at risk for a mental health disorder, please seek a professional for an official diagnosis.

Click here to read about the signs of anxiety and depression in caregivers.

If you provide regular care to your loved one, we at CRC Orange County are here for you. We invite you to check out our library of information for family caregivers by clicking here for further reading and resources. You are also welcome to give us a call at 800-543-8312 to find out more about how we can support you in your caregiving journey.

If you or a loved one is experiencing feelings or thoughts of suicide, please contact www.crisistextline.com online or call 1-800-273-8255.

Comprendiendo la ansiedad y la depresión en las personas mayores.

Más de 2 millones (de los 34 millones) de adultos mayores de 65 años sufren algún tipo de depresión. (Fuente.) La depresión y la ansiedad son afecciones que comúnmente no se diagnostican en las personas mayores porque es más probable que estas personas busquen ayuda para sus dolencias físicas, más no emocionales. A menudo también existe un estigma asociado con las enfermedades mentales en las generaciones mayores que puede impedir que las personas mayores busquen ayuda.

Las investigaciones han demostrado que, a pesar del recuento de diagnósticos relativamente bajo, la ansiedad y la depresión son relativamente comunes en las personas mayores. Si no se tratan, estas afecciones de salud mental pueden tener consecuencias devastadoras. La ansiedad y la depresión no son partes normales del envejecimiento. Si estás cuidando a una persona mayor, vale la pena dedicar tiempo a conocer los factores de riesgo, los signos y los síntomas de la ansiedad y la depresión en las personas mayores.

Factores de riesgo de ansiedad y depresión en personas mayores

No existe una causa única de ansiedad o depresión, pero más comúnmente es el resultado del estrés de los eventos de la vida y/o factores biológicos. A continuación, se muestran algunos desencadenantes comunes que son más comunes para las personas mayores:

Enfermedad concurrente.

Un gran factor de riesgo potencial para los trastornos de salud mental es una enfermedad o diagnóstico concurrente que afecta su vida diaria. Las enfermedades crónicas comunes en la vejez que están relacionadas con la depresión y la ansiedad incluyen afecciones como la enfermedad de Alzheimer, la enfermedad de Parkinson, las enfermedades cardíacas, el cáncer y la artritis. (Fuente)

Viudez.

A las pocas semanas de enviudar, un tercio de los adultos presenta los signos y síntomas de la depresión, cuyo impacto puede durar años. (Fuente)

Aislamiento.

Quedarse aislado a medida que los amigos y la familia se mudan o envejecen y fallecen puede convertirse en un problema importante y desencadenar a las personas mayores que se sienten abandonadas.

Costos sanitarios.

Las tasas más altas de ansiedad y depresión se encuentran en adultos con mayores costos de atención médica. (Fuente)

Signos y síntomas

Los síntomas de la depresión y la ansiedad son muy similares en los ancianos a los de la población general. A pesar de esto, hay muchos síntomas que pueden manifestarse con mayor frecuencia (o más fuertes) en los ancianos.

Síntomas asociados con el estado de ánimo

● Una tristeza profunda e incurable o llanto frecuente sostenido durante varias semanas.

● Ataques de pánico

● Irritabilidad

● Una lucha por encontrar algo placentero (incluso las cosas que alguna vez amaron)

Síntomas asociados con un cambio de percepción del mundo

● Retirada de las actividades normales o habituales.

● Sentimientos de inutilidad (dentro de sí mismos o con la vida en general)

● Miedos irracionales y paranoia.

● Sentimientos de culpa, incluso por cosas muy pequeñas.

● Delirios y/o alucinaciones (estos son característicos de la depresión "psicótica")

Síntomas conductuales

● Tendencias nerviosas como caminar, frotarse las manos, jalarse o frotarse el cabello, el cuerpo o la ropa

● Estreñimiento

● Frecuencia cardíaca inusualmente rápida

● Alteración del sueño: esto puede ser dificultad para conciliar el sueño, permanecer dormido o despertarse temprano

● Cambios en el apetito: más comúnmente pérdida de apetito, pero a veces puede ser un aumento del apetito.

● Pérdida o aumento de peso significativo

● Fatiga, disminución de energía

● Preocupación por la salud física

● Creer que se tiene cáncer o alguna otra enfermedad grave cuando no es así.

● Dificultad para concentrarse, pensar o tomar decisiones.

● Habla lenta, cantidad reducida de habla, respuestas lentas con pausas antes de responder y/o tonos de voz bajos o monótonos

● Pensamientos de muerte o suicidio o intentos de suicidio.

(Fuente: Smith y Buckwalter, "Cuando estás más que simplemente 'abajo en el vertedero': Depresión en adultos mayores" (Universidad de Iowa, 2006))

Cómo prevenir la ansiedad y la depresión en las personas mayores

Si estás cuidando a una persona mayor y te preocupan sus riesgos de ansiedad o depresión, hay algunas cosas que puedes hacer para ayudar.

  1. Pasa tiempo con ellos. Mantente disponible para ellos, practica la escucha empática, pasa todo el tiempo que puedas con ellos (en persona es preferible, y chat por teléfono/video es un excelente plan de respaldo).
  2. Apóyalos. Como cuidador, ya estás haciendo lo que puedes para apoyar a tu ser querido que está envejeciendo. Debes saber que, al hacerlo, ya estás haciendo mucho para ayudarlos a prevenir la ansiedad y la depresión.
  3. Encuentra ayuda. Si te preocupa que tu ser querido muestre signos o síntomas de depresión o ansiedad, busca un profesional y obtén su opinión. La depresión y la ansiedad diagnosticadas clínicamente pueden controlarse con éxito y, a menudo, curarse mediante tratamiento.

Pensamientos finales

La ansiedad y la depresión se manifiestan de manera diferente en diferentes personas. Si te preocupa que la persona mayor bajo tu cuidado muestre signos o esté potencialmente en riesgo de tener un trastorno de salud mental, busca a un profesional para obtener un diagnóstico oficial.

Haz clic aquí para leer sobre los signos de ansiedad y depresión en los cuidadores.

Si brindas atención regular a tu ser querido, en CRC Orange County estamos aquí para ayudarte. Te invitamos a consultar nuestra biblioteca de información para cuidadores familiares haciendo click aqui para más lecturas y recursos. También puedes llamarnos al 800-543-8312 para obtener más información sobre cómo podemos ayudarte en tu viaje como cuidador.

Si tu o un ser querido está experimentando sentimientos o pensamientos suicidas, comunícate con www.crisistextline.com en línea o llama al 1-800-273-8255.

Categories: Caregiving Guidance