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Navigating Challenging Behaviors with Dementia

03-05-2021

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As dementia escalates, your loved one’s behavior may start to become more erratic - they may start to show signs of sleep deprivation, delusions, or hallucinations. As a caregiver, sometimes these behaviors can feel overwhelming, exhausting, or even embarrassing at times. While many of these behaviors can be handled or curbed at home, it is often better to start with help from a professional. In this article, we’ll go through how to reduce or manage unwanted behavior in a loved one with dementia.

Identify the Cause

Sudden changes in behavior may be due to a physical change or health problem - especially if they’re showing signs of distress or agitation. If there has been a sudden or rapid change of behavior in your loved one, it’s worth seeking a professional opinion (to rule out issues like constipation or infection). They can also review any prescriptions your loved one is currently taking and evaluate for possible side effects.

Other causes of unwanted behavior beyond distress might be things like an unstimulating environment (boredom), a reaction to the behavior of others, or an uncomfortable environment, to name a few. To identify the cause of the behavior, it’s worth reviewing where the behavior happens, when it happens, the emotions they exhibit, and with whom. This may help to identify patterns (such as a crowded room of people, noisey room, or unfamiliar visitor, for example).

The behavior might be something related to:

  • A person
  • Their environment
  • A change
  • A memory
  • Something that causes them pain or fear.

Managing the Behavior

Here is a list of things you can do to help manage the unwanted behavior:

  • Talk to their primary care physician. Again, the first step to curbing unwanted behavior should be to get a professional opinion to rule out something serious that needs attending, or another issue (like worsening vision, hearing or toothache).
  • Don’t take it personally. Your loved one is reacting to something - they are not behaving this way on purpose (and may not even be aware of their behavior). They are responding to their reality, which may differ from your own and it isn’t personal. Try to instead understand on a deeper level what they’re trying to communicate to you.
  • Maintain calm. The loved one in your care will often react to your emotions and actions, so it’s important to remain calm or step away to gather your thoughts and emotions in private where possible. Acting aggressively, suddenly, or emotionally may escalate the situation.
  • Support their independence. Sometimes challenging behavior is caused by feeling unwanted or unneeded. It’s important to support your loved one’s independence with activities as long as it is safe to do so.
  • Move on. In some situations, the unwanted behavior is related to completing a task (like a meal or chore). At certain times, it may be worth considering whether that task can safely be completed at another, calmer, time. If so, consider moving on and coming back to it at a later time.
  • Find engaging activities. If you suspect boredom, find some new activities (or activities they used to enjoy) to engage your loved one and keep them mentally stimulated a bit more.
  • Take a break. As dementia escalates, you may find yourself more easily stressed or exhausted by unwanted behavior. It’s important to maintain your self-care and mental health as a caregiver, and ask for help when you need it. Talk to other family members or friends to see if they can help you for a few hours, take a day off, or hire respite caregivers to create breaks for yourself.

Closing Thoughts

Behavior changes are a hallmark symptom of dementia, and as a caregiver, they can make us feel lost, stressed, or overwhelmed. We hope you found this article helpful in providing a starting point - ways to identify and curb unwanted behavior.

No matter how difficult the caregiving journey may get, you’re never alone in it. For further reading and resources, we invite you to check out our library of information for family caregivers by clicking here. You are also welcome to give us a call at 800-543-8312 to find out more about how we can support you in your caregiving journey.


A medida que la demencia se intensifica, el comportamiento de su ser querido puede comenzar a volverse más errático - pueden comenzar a mostrar signos de falta de sueño, delirios o alucinaciones. Como cuidador, a veces estos comportamientos pueden resultar abrumadores, agotadores o incluso vergonzosos en ocasiones. Si bien muchos de estos comportamientos se pueden manejar o frenar en casa, a menudo es mejor comenzar con la ayuda de un profesional. En este artículo, veremos cómo reducir o controlar el comportamiento no deseado en un ser querido con demencia.

Identificar la causa

Los cambios repentinos de comportamiento pueden deberse a un cambio físico o un problema de salud, especialmente si muestran signos de angustia o agitación. Si ha habido un cambio de comportamiento repentino o rápido en su ser querido, vale la pena buscar una opinión profesional (para descartar problemas como estreñimiento o infección). También pueden revisar cualquier receta que su ser querido esté tomando actualmente y evaluar los posibles efectos secundarios.

Otras causas de comportamiento no deseado más allá de la angustia pueden ser cosas como un entorno poco estimulante (aburrimiento), una reacción al comportamiento de los demás o un entorno incómodo, por nombrar algunos. Para identificar la causa del comportamiento, vale la pena revisar dónde ocurre el comportamiento, cuándo sucede, las emociones que exhibe y con quién. Esto puede ayudar a identificar patrones (como una habitación llena de gente, una habitación ruidosa o un visitante desconocido, por ejemplo).

El comportamiento puede estar relacionado con:

  • Una persona
  • Su entorno
  • Un cambio
  • Un recuerdo
  • Algo que les cause dolor o miedo.

Manejo del comportamiento

Aquí hay una lista de cosas que puede hacer para ayudar a controlar el comportamiento no deseado:

  • Hable con su médico de atención primaria. Nuevamente, el primer paso para frenar el comportamiento no deseado debe ser obtener una opinión profesional para descartar algo grave que deba ser atendido u otro problema (como empeoramiento de la vista, el oído o el dolor de muelas).
  • No lo tome como algo personal. Su ser querido está reaccionando a algo; no se está comportando de esta manera a propósito (y es posible que ni siquiera sea consciente de su comportamiento). Responden a su realidad, que puede diferir de la tuya y no es personal. En su lugar, intente comprender en un nivel más profundo lo que están tratando de comunicarle.
  • Mantenga la calma. El ser querido bajo su cuidado reaccionará a menudo a sus emociones y acciones, por lo que es importante mantener la calma o alejarse para ordenar sus pensamientos y emociones en privado cuando sea posible. Actuar de manera agresiva, repentina o emocional puede agravar la situación.
  • Apoya su independencia. A veces, el comportamiento desafiante es causado por sentirse no deseado o innecesario. Es importante apoyar la independencia de su ser querido con actividades siempre que sea seguro hacerlo.
  • Siga adelante. En algunas situaciones, el comportamiento no deseado está relacionado con completar una tarea (como una comida o una tarea). En ciertos momentos, puede valer la pena considerar si esa tarea se puede completar de manera segura en otro momento más tranquilo. Si es así, considere seguir adelante y volver a hacerlo más adelante.
  • Encuentre actividades interesantes. Si sospecha que está aburrido, busque algunas actividades nuevas (o actividades que solían disfrutar) para involucrar a su ser querido y mantenerlo un poco más estimulado mentalmente.
  • Tome un descanso. A medida que aumenta la demencia, es posible que se sienta más estresado o agotado por un comportamiento no deseado. Es importante mantener su autocuidado y su salud mental como cuidador, y pedir ayuda cuando la necesite. Hable con otros miembros de la familia o amigos para ver si pueden ayudarlo durante unas horas, tomarse un día libre o contratar cuidadores de relevo para crear descansos para usted.

Pensamientos finales

Los cambios de comportamiento son un síntoma característico de la demencia y, como cuidador, pueden hacernos sentir perdidos, estresados ​​o abrumados. Esperamos que este artículo le haya resultado útil para proporcionar un punto de partida: formas de identificar y frenar el comportamiento no deseado.

No importa lo difícil que pueda resultar el camino del cuidado, nunca estará solo en la persona. Para obtener más información y recursos, le invitamos a consultar nuestra biblioteca de información para cuidadores familiares haciendo clic aquí. También puede llamarnos al 800-543-8312 para obtener más información sobre cómo podemos ayudarlo en su viaje como cuidador.